SpaceX se po dvou letech vrátilo ke stavbě orbitální rampy pro Starship ve floridském komplexu LC-39A

SpaceX už před dvěma lety začalo budovat startovní rampu pro Starship v existujícím komplexu LC-39A v Kennedyho kosmickém středisku na Floridě. Pak ale došlo ke změně plánů a všechny aktivity kolem Starship byly přesunuty do Starbase v Texasu. Floridská rampa tedy nebyla dokončena a její další osud byl nejasný. Nyní však Elon Musk oznámil, že práce se opět rozjely a SpaceX začíná budovat novou orbitální rampu pro Starship v rámci komplexu LC-39A.

Nejdříve trocha historie. Když SpaceX v roce 2019 začalo vyrábět první prototypy lodi Starship, plán byl takový, že na výrobě a vývoji budou pracovat dva oddělené týmy – jeden na Floridě a druhý v Texasu. Floridský tým sídlil v tehdy novém zařízení v městečku Cocoa a vyráběl tam prototyp Starship Mk2. Texaský tým se nacházel u vesničky Boca Chica (dnes toto zařízení nese název Starbase) a pracoval na prototypu Mk1. Představa byla taková, že oba týmy budou soutěžit mezi sebou o to, kdo bude rychlejší. Cílem této přátelské soutěže mělo být zjistit, která lokace je nejefektivnější. Týmy si prý radily, ale každý si mohl zvolit vlastní přístup a nemusel se řídit radami druhého týmu.

Floridské pracoviště v Cocoa s rozpracovaným prototypem Starship Mk2 (Zdroj: John Winkopp)

Dokončené floridské prototypy pak měly být přepravovány na existující rampu LC-39A v Kennedy kosmickém středisku, která je vzdálená 45 km od Cocoa, a SpaceX tam tehdy už začalo stavět orbitální startovní rampu pro Starship. SpaceX mělo vypracovaný a schválený plán přepravy po silnici a po řece, ale prototyp Mk2 nakonec nikdy nebyl dokončen.

Oficiální dokumentace z roku 2019 prozradila tehdejší plán SpaceX ohledně provádění startů Starship z komplexu LC-39A, který firma už delší dobu pronajímá pro účely startů svých raket Falcon a lodí Dragon. SpaceX plánovalo na Floridě postavit sekundární vypouštěcí stůl pro Starship přibližně 100–200 metrů jihovýchodně od stávajícího stolu pro Falcony. Stůl by byl umístěn ve výšce 30 metrů, čímž by se „omezila recirkulace spalin a eroze“. Pod stolem by se pak nacházela šachta pro odvod spalin během startu, která by měla 20 metrů na šířku a 20 metrů na výšku a stejně jako ta na rampě SLC-40 by byla chlazena vodou v kovových trubkách. Vypouštěcí stůl pro Starship a montážní halu by spojovala nová cesta nazvaná „Starship Road“.

Oficiální plánek úprav rampy LC-39A (Zdroj: SpaceX)

Zároveň bylo v plánu na rampě LC-39A rozšířit technické zázemí. Přibyly by například nové vodojemy pro kropicí systém. A jelikož Starship využívá jiné palivo než Falcony, vedle existujících nádrží na RP-1 by vznikly nádrže na kapalný metan o kapacitě 2 milionů kilogramů. Součástí metanového systému by byly také nádrže na kapalný dusík o kapacitě 1,5 milionu kilogramů. Dusík by sloužil k chlazení metanu. Zároveň by vzniklo nové potrubí pro přívod metanu na rampu a také 30 metrů vysoká fléra, která by sloužila ke spalování metanových výparů. Co se týče kyslíku, SpaceX si tehdy hodlalo vystačit se stávající kapacitou, kterou má k dispozici pro starty Falconů.

Opravy kyslíkové nádrže u rampy LC-39A (Foto: Michael Baylor / NASA Spaceflight)

Raketa Starship by byla integrována na rampě LC-39A ve vertikální poloze pomocí jeřábu. Nejdříve by byl připojen nosič Super Heavy k vypouštěcímu stolu a poté by byla připojena Starship k nosiči. Zpočátku by byl využíván dočasný nebo mobilní jeřáb a permanentní jeřáb s výškou 120–180 metrů by byl postaven později.

Neoficiální vizualizace úprav rampy LC-39A pro raketu Starship (Zdroj: NASA Spaceflight)

Práce na startovní rampě pro Starship v rámci komplexu LC-39A se však takhle daleko nedostaly a na konci roku 2019 se zastavily. SpaceX se totiž rozhodlo přesunout veškeré aktivity kolem Starship do Texasu. Floridský prototyp Mk2 tedy byl postupně zlikvidován a zařízení v Cocoa je od té doby firmou využíváno pouze pro menší úkony. Například zde byli vyrobeni dva noví roboti OctaGrabber pro mořské přistávací plošiny ASOG a JRTI a také zde probíhá příprava materiálů pro výrobu destiček tepelného štítu Starship. Vývoj a výroba prototypů Starship a Super Heavy v posledních dvou letech probíhaly výhradně ve Starbase v Texasu. Nyní se však SpaceX vrací k plánům vybudovat floridskou orbitální rampu pro Starship.

SpaceX v roce 2019 stihlo v komplexu LC-39A vybudovat pouze betonovou přistávací plošinu pro Starship a také zárodek orbitálního vypouštěcího stolu. Jednalo se však o dnes již zastaralý typ stolu s klasickým deflektorem spalin. SpaceX od té doby postavilo orbitální rampu pro Starship ve Starbase a ta už má úplně jinou podobu. Například vypouštěcí stůl nedisponuje šachtou pro odvod spalin a věž je vybavena tzv. Mechazillou, což je dvojice ramen, která slouží jako integrační jeřáb a zároveň bude časem zachytávat přistávající Super Heavy i Starship.

Orbitální vypouštěcí stůl a integrační věž s Mechazillou ve Starbase na začátku prosince 2021 (Foto: RGV Aerial Photography)

SpaceX proto v posledních týdnech demontovalo nedokončenou startovní rampu pro Starship v komplexu LC-39A a Elon Musk aktuálně oznámil, že tam začalo budování zcela nové orbitální rampy pro starty této obří rakety. Musk následně upřesnil, že plánovaná rampa bude podobná té ve Starbase, ale bude mít vylepšené pozemní systémy a věž. Další podrobnosti zatím neznáme, ale asi půjde o jakousi kombinaci původních plánů z roku 2019 popsaných výše a úprav, které SpaceX provedlo při stavbě orbitální rampy ve Starbase.

Komplex LC-39A v září 2021. Dole uprostřed lze vidět přistávací plošinu a vypouštěcí stůl pro Starship. (Foto: John Kraus)

Redaktor CNBC získal vyjádření NASA ohledně stavby orbitální rampy pro Starship, neboť agentura komplex LC-39A vlastní a SpaceX jej jen pronajímá. NASA potvrdila, že SpaceX má právo vylepšovat startovní infrastrukturu na území pronajatého komplexu. Agentura však dodala, že environmentální studie z roku 2019 se vztahuje pouze na stavbu nové rampy a případné budoucí starty a přistání Starship budou vyžadovat samostatné povolení.

Otázkou zůstává, proč se SpaceX rozhodlo znovu rozjet práce na floridské rampě pro Starship právě teď a jaké má vlastně plány ohledně jejího využívání. Budou zde probíhat pouze starty Starship, které sem budou dováženy ze Starbase, nebo hodlá SpaceX v Kennedyho kosmickém středisku vybudovat také nové zázemí pro výrobu Starship? Nabízí se například možnost rozšíření stávajícího zařízení na Roberts Road, kde SpaceX momentálně skladuje a repasuje první stupně Falconů mezi starty. V minulosti tu navíc byly spatřeny díly pro Starship, které sem byly převezeny z Cocoa. Přeprava zde vyrobených raket a lodí na nedalekou rampu LC-39A by měla být relativně snadná.

Obnovení floridských aktivit kolem Starship by také mohlo souviset s tím, že SpaceX letos získalo kontrakt na vývoj lunární Starship (HLS) pro NASA (navzdory neúspěšným protestům konkurenční společnosti Blue Origin). Je možné, že NASA chce být blízko vývoji lodi HLS, která je klíčová pro úspěch programu Artemis, jelikož to bude jediný způsob jak dopravit astronauty NASA na povrch Měsíce. Vývoj HLS nebo minimálně starty této varianty Starship tedy možná budou probíhat primárně z Floridy, jelikož Starbase je pro NASA trochu moc „z ruky“. NASA však aktuálně vysvětlila, že nijak nepřispívá na stavbu nové floridské rampy pro Starship.

Koncept lunární Starship pro NASA (Zdroj: SpaceX)

Elon Musk také nedávno prohlásil, že SpaceX potřebuje usilovat o to, aby v roce 2022 dokázalo startovat se Starship každých 14 dní. To by samozřejmě bylo jednodušší, kdyby firma měla k dispozici dvě orbitální rampy místo jedné. Navíc i když SpaceX očekává, že teď na přelomu roku obdrží povolení úřadu FAA ohledně provádění orbitálních startů Starship ze Starbase, prozatím bude tato licence omezená na 5 startů ročně. Lze sice očekávat, že SpaceX rychle požádá o dodatečné povolení umožňující vyšší počtu startů, ale asi nikdo neví, kdy a jestli ho firma obdrží. Existence floridské rampy, která by měla vlastní startovní licenci, by tedy mohla představovat alternativu, jak dosáhnout vyšší startovní kadence.

Otázkou samozřejmě je, jak dlouho bude stavba nové floridské rampy trvat a kdy bude vše připraveno na pravidelné starty. Osobně moc nevěřím, že by Starship dokázala odstartovat z Floridy už příští rok, ale i kdyby to bylo až v roce 2023, druhá rampa pro Starship jistě bude pro SpaceX představovat velký přínos.




Mohlo by se vám líbit...

Odebírat komentáře
Nastavit upozorňování na
guest

24 Komentáře
nejnovější
nejstarší nejlepší
Inline Feedbacks
Zobrazit všechny komentáře